Mall Los estadounidenses ganaron menos el mes pasado, la primera caída en sus ingresos en casi dos años. Con menos dinero, los consumidores podrían recortar el gasto y debilitar una economía ya frágil.

Los consumidores gastaron un poco más en agosto, pero su ritmo se desaceleró con respecto al mes anterior. La mayor parte del aumento fue para pagar por los altos precios de los alimentos y la gasolina. Si se considera el ajuste por inflación, el gasto se mantuvo estable.

Muchas personas recurrieron a sus ahorros para cubrir los costos más elevados. La tasa de ahorro cayó el mes pasado a su nivel más bajo desde diciembre de 2009.

La disminución de los ingresos ofrece “más evidencia de que los hogares están en aprietos”, dijo Paul Dales, economista para Estados Unidos de Capital Economics.

El gasto del consumidor subió 0.2% en agosto tras crecer un 0.7% en julio, dijo ayer el Departamento de Comercio. El ingreso cayó 0.1%, su primer descenso desde octubre de 2009.

Los datos también contribuyeron a que Wall Street tuviera un mal día. El promedio industrial Dow Jones se desplomó para cerrar con una baja de 240 puntos. Los índices más amplios también cayeron.

Cuando la gente tiene menos ingresos, gasta menos y eso retrasa el crecimiento. El gasto de los consumidores representa el 70% de la actividad económica en Estados Unidos.

La economía creció sólo un 0.9% en el primer semestre del año, el peor lapso de seis meses desde que la recesión oficialmente terminó hace más de dos años.

La mayoría de los economistas han estado pronosticando que la segunda mitad del año será un poco mejor, en parte porque los precios de la gasolina han bajado desde que alcanzaron un pico hace algunos meses.

Dales calcula un crecimiento de 2.5% en el trimestre julio-septiembre y un 1.5% en los últimos tres meses del año. Esos cálculos tienen en cuenta las cifras de ingreso más débiles.

Un crecimiento de ese nivel puede ser suficiente para calmar los temores de una recesión. Pero está lejos de lo que se necesita para bajar la tasa de desempleo, que fue del 9.1% en agosto.

Y Dales advirtió que podría tener que reducir sus pronósticos aún más si los consumidores tienen menos dinero para gastar. “Los hogares no han visto aumentar sus ingresos en todo el año. Esto lleva a explicar por qué el crecimiento del consumo ha sido tan débil”, dijo Dales.

“El crecimiento del empleo se ha estancado e incluso aquellas personas que tienen trabajo no están en condiciones de gastar, porque sus ingresos no están creciendo”.

La mayoría de las personas probablemente no experimentaron una reducción de salario real el mes pasado.

Sin embargo, la economía no añade nuevos puestos de trabajo. Y entre los que estaban trabajando, las ganancias promedio por hora bajaron 3 centavos de dólar y las horas trabajadas se redujeron ligeramente. Esos factores se combinaron para reducir los ingresos y salarios.

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